メルセデス・ベンツの歴史 – 最高の車を追及する思想とは?

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合併後の成長と戦後の復興期

W189(アデナウアー) 300d(1959年)

1920年代、ドイツの不景気を反映してベンツ社とダイムラー社は合併、ダイムラー・ベンツ社として再出発します。この際、展開される自動車製品のブランド名はメルセデス・ベンツとなり、ロゴマークも月桂樹で3ポインテッドスターを囲った、これまでの両社のロゴを組み合わせた新しいものとなりました。合併後、多気筒の高性能乗用車ブランドとしてメルセデス・ベンツの生産台数は増加します。

また1930年代以降はドイツ政府が国策で自動車事業の推進が追い風にもなり、特に政府高官が愛用して同盟国にも送られたメルセデス・ベンツの最高級車は、ドイツの、ひいては世界の自動車の象徴的存在となりました。一方で第二次世界大戦への突入により、ダイムラー・ベンツ社は軍事企業として、航空機用エンジンの開発や製造に注力していくことになるのです。

そして他のドイツの自動車会社と同様に、戦況悪化に伴いメルセデス・ベンツの乗用車の販売も一旦は途絶えることになるのです。1945年、第二次世界大戦の終結により東西に分割されたドイツでしたが、幸いダイムラー・ベンツの工場のうち乗用車の生産設備は西ドイツに集中していました。

そこで1946年からはメルセデス・ベンツのブランドで、戦前の1936年からエントリーモデルとして販売されていた乗用車である170Vの製造が再開され、ドイツの復興の一役を担います。1951年以降は6気筒以上のエンジンを持ち、本来得意としていたレンジである中・上級モデルが再登場しました。この時期のベンツは細やかなモデルチェンジを繰り返しましたが、1960年代までには5m級の車体を持つ大型の乗用車と、4.5m級の車体を持つ中型の乗用車の2レンジでの展開に収束しました。

これらのモデルは大凡の目安となる排気量(実際には出力特性等を加味)に基づいた3桁の数字が名称として与えられ、特5m級のモデルには末尾にSが付与されたため、1960年代に入ると、消費者からはそれぞれ「Sクラス」「コンパクトクラス」と呼ばれる様になりました。

またこの時期、メルセデス・ベンツは戦前に注力していたスポーツカーの開発やモータースポーツへの参戦にも精力的に取り組みます。特に通称「Sクラス」の高性能パワートレインをベースに、特徴的な跳ね上げドアの「ガルウィング」を持ち1954年から製造された「300SL」はベンツの技術力の高さを物語る名車として今日まで語り継がれる存在になりました。

一方、この時期には「300SLR」というモデルも僅か9台のみ生産されています。300SLRは同時期のレーシングカーであるコードネームW196の市販版として製造されたもので、300SLとの技術的関連性は無いものの、300SLの販売に於いてのイメージリーダー的存在となることが期待されていたようです。しかし300SLRの1台は1955年のル・マン24時間レースでスタンドに突入する大事故を起こし、ドライバーと観客合わせて83名が死亡するモータースポーツ史上最悪の大惨事が起こりました。

メルセデス・ベンツはこのとき既にF1レースからは撤退を決めていたと言われていますが、この事故を受けて耐久レースからの撤退も決定、以来30年間に渡ってモータースポーツから遠退きます。

このようにメルセデス・ベンツの存在感が大きくなる一方で、陸海空の複合企業としてのダイムラー・ベンツも再生を始めていました。一例としてマイバッハが戦前に設立したエンジン製造会社を1960年に買収しています。同社は鉄道や戦車にエンジンを供給していました。

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「最善か無か」の設計思想

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この記事へのコメント 4

  • Zenn のプロフィール写真 Zenn より:

    メルセデス・ベンツの名前の由来が「ダイムラー社へ出資した実業家の娘の愛称、スペイン語で慈悲深いという意味」ということを知っただけでも何か得したような気分になる記事です。ちゃんとした歴史を知った上で現在の姿をみることは大事ですね。

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  • リリオ のプロフィール写真 リリオ より:

    『メルセデス』といえばオペラ“カルメン”にそんな名前のキャラクターがいたような(笑)

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  • 仮面サラリーマン のプロフィール写真 仮面サラリーマン より:

    自動車の歴史とも言える企業ですが、自動運転などでどう変わっていくのか興味があります。

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  • moleskine80 のプロフィール写真 moleskine80 より:

    Gクラスのデザインはかっこいいです。

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Kotaro Harakawa のプロフィール写真
writer, medical doctor, JAPAN MENSA member


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